De nombreux adolescents tentent de passer l’examen d’entrée de la célèbre High School of Performing Art de New York. Si l’ambition des élèves est immense, s’ils rêvent tous de célébrité et de gloire, ils savent aussi qu’entrer à l’école des arts du spectacle leur demandera beaucoup d’efforts, de ténacité et de courage. La sélection sera rude : beaucoup sont appelés, mais peu sont élus.

Nous allons suivre le parcours de quelques étudiants : Schlomo et Lambschop dans la section « Musique », Tyrone, Carmen, Iris et Mabel, inscrits en cours de danse, Serena, Nick et Joe dans la section « Comédie ». Mais au bout des quatre années que dure la formation, rares seront ceux qui parviendront à la célébrité.

ACTE I

Un groupe de jeunes, décidés et enthousiastes, issus de milieux ethniques et sociaux fort divers, convergent vers la 46ème rue pour être auditionnés à P.A, le célèbre lycée de New York. A l’annonce des résultats, c’est par une danse joyeuse et spontanée que les étudiants reçus laissent éclater leur joie.

Le premier jour, les élèves rencontrent Melle Sherman, professeur de littérature. Elle les avertit qu’il leur faudra plus que des rêves pour réussir à P.A. Pleins d’énergie et de dynamisme, les étudiants reconnaissent qu’il leur faudra fournir un travail acharné pour que leur projet se réalise.

Classe de théâtre

En répétant une scène, Nick et Serena discutent de leurs expériences. Dans son rapport avec le public, Nick cherche avant tout à susciter de l’émotion. Mr Myers, professeur d’art dramatique, rappelle à ses étudiants qu’une sensation physique peut déclencher une réponse émotionnelle. Joe, un jeune homme drôle et sans complexe, raconte les réactions très … personnelles qui lui arrive quand il pense à une jolie étudiante de la classe de danse.

Classe de danse

Tyrone, un afro-américain plutôt sexy, devient rapidement le partenaire d’Iris, une danseuse de formation classique et issue d’un milieu très riche. Elle se moque et s’agace du manque d’expérience de Tyrone en danse classique. Blessé par ces moqueries, Tyrone improvise alors un rap qui exprime sa colère et son amertume. Gênée, Iris lui présente ses excuses, et, spontanément, embrasse Tyrone en guise de réconciliation.

Alors que Nick et Serena répètent une autre scène, Serena tente de séduire Nick et lui propose une relation romantique et passionnée. Mais Nick, uniquement préoccupé par le théâtre et ses études, se montre agacé par l’attitude puérile de Serena et s’en va. Serena pleure l’amour que Nick lui refuse.

Au déjeuner, Carmen, une jeune latino pleine d’assurance et d’insolence, rêve de voir son nom sur les enseignes lumineuses des boulevards, d’être arrêtée dans la rue par des passants qui la reconnaissent. Se joignant alors à son rêve, les autres étudiants commencent alors une danse endiablée.

Melle Sherman est préoccupée par l’insouciance de Tyrone dans les disciplines générales et menace de l’évincer du prochain festival d’automne si ses résultats universitaires ne s’améliorent pas. Mise au courant de cette éventualité, Melle Bell soutient que le talent artistique de Tyrone est plus important que ses notes. Furieux et destabilisé, tyrone menace de quitter l’école. Devant l’incertitude du sort de leur camarade, les autres étudiants réfléchissent sur les raisons qui les ont poussés à entrer dans cette école.

ACTE II

Après deux années d’un travail laborieux, les étudiants commencent leur troisième année par le Festival d’Automne de P.A

Répétition du spectacle

Mabel, jeune danseuse inquiète de sa légère surcharge pondérale, mais pleine de courage et d’esprit, se plaint de l’eau que son corps s’obstine à retenir. Dans une séquence drôle et touchante, elle demande à Dieu de l’empêcher de devenir la danseuse la plus grasse du monde.

Serena arrive alors et aperçoit Nick et Carmen qui s’embrassent. Désespérée et se sentant rejetée une seconde fois, au bord des larmes, tente de se ressaisir en se rappelant une des premières leçons apprises à P.A et essaie par son travail de mieux canaliser ses émotions.

Carmen annonce à Schlomo qu’elle va quitter l’école pour aller à Los Angeles. Elle a rencontré un agent d’Holywood. Il va lui envoyer un billet d’avion pour qu’elle le rejoigne. Mais Schlomo pressent un mauvais coup et tente de la dissuader de partir. Il sait, en effet, que Carmen et cet agent se droguent. Malgré tout Schlomo fait part à Carmen de son Amour pour elle. Mais Carmen ne l’écoute pas et s’en va. Le cœur triste, Schlomo retourne à sa Musique.

Pendant un cours de littérature, Melle Sherman surprend Tyrone en train de lire une bande dessinée de Superman. Elle demande à Tyrone de se lever et de lire à haute voix devant toute la classe, un extrait de la bande dessinée. Embarrassé par son illettrisme et sa dyslexie, Tyrone accuse son professeur de vouloir l’humilier et l’insulte. Poussée à bout, Melle Sherman lui donne une gifle retentissante et quitte la classe. ; cherchant à se défendre, Tyrone dit à ses camarades encore sous le choc qu’il n’a pas besoin d’eux. Il entame alors une danse imaginaire. Dans la douleur et frustré, Tyrone s’approche du tableau de la classe, écrit en lettres majuscules « JE LIRAI » et s’enfuit en courant. Melle Sherman revient dans la classe, elle est très touchée en voyant ce que Tyrone a écrit sur le tableau.

Les étudiants répètent Roméo et Juliette. Joe, qui joue le rôle de Roméo, n’a pas appris son texte et improvise. Serena le supplie d’être sérieux. Nick offre alors de les aider et, dans son élan romantique, embrasse Serena. De son côté, tyrone demande à Iris pourquoi elle l’a évité toute l’année. Elle lui répond qu’elle ne veut pas se compromettre avec des perdants. Tyrone sort alors un extrait de Shakespeare, il le lit à Iris en lui montrant que, maintenant, il considère les matières autres que la danse avec un regard nouveau et positif. Les deux étudiants dansent alors leur pas de 2.

Me Sheinkopf, Mr Myers et Melle Sherman s’opposent toujours à Melle Bell à propos de Tyrone. Pour eux, il est trop faible et ne pourra pas avoir son diplôme cette année.

Carmen, debout devant le lycée, hagarde et désorientée, retrouve Schlomo. Après une longue étreinte, elle lui dit la vérité sur son expérience désastreuse à L.A. Carmen promet de reprendre ses études, mais elle a d’abord besoin d’argent. Schlomo lui donne les quelques dollars qu’il a en poche. Il s’en va plein de tristesse parce qu’il sait que cet argent servira à Carmen à se procurer de la drogue.

Les étudiants expliquent chacun leurs projets. Tyrone annonce qu’i refera son année pour avoir son diplôme. Tout le monde est habillé pour la très festive cérémonie de remise des diplômes. Carmen est morte d’une overdose et ses camarades lui dédicacent le spectacle final.

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